El instinto de competición es intrínseco al ser humano y solo le hace falta tener un motivo para sacarlo a relucir. Uno de estos pretextos llegó en 1875 con el primer automóvil propulsado por un motor de combustión interna y atribuido a Siegfried Marcus (de nacionalidad austriaca aunque alemán de nacimiento). Una década después, Carl Benz comenzaría a popularizar y promover el desarrollo de los automóviles. La rapidez con la que esto se llevó a cabo, ayudado también por los motores de Gottlieb Daimler y August Otto, y el entusiasmo que empezaba a suscitar la novedad entre la población de diferentes países, desembocó en la necesidad de crear algún tipo de competición que demostrase cuál era el coche más veloz.

Y así ocurrió. Viajemos a París. Miércoles 18 de julio de 1894.

Tras una convocatoria del diario Carl Benz, está todo preparado para presenciar la primera carrera de coches de la historia o “Voitures sans chevaux”, como anuncia el rotativo en su portada. Destacan haber visto pasar cuatro vehículos por la Rue Lafayette y otros dos más por los Champs-Elysées en apenas una hora, todo un espectáculo para la época. Hasta el sábado se sucederán diferentes pruebas eliminatorias con salida siempre en París y destino Mantes, Rambouillet, Cordeil o Précy-Sur-Oise. El plato estrella lo reservan para el domingo, el recorrido final, que unirá la capital francesa con la localidad de Ruan, al noroeste del país.

Desde Le Petit Journal recomendaban a los lectores interesados en esta competición situarse en la Avenue de Neuilly, lugar donde verían pasar el mayor número de coches en cada jornada.

A las 8 de la mañana del domingo 22 de julio se dio el pistoletazo de salida de esta primera final automovilística desde el Le Petit Journal. 21 participantes y 128 kilómetros de recorrido por delante hasta Rouen, que incluía paradas de 15 minutos en Vernon y en Pont-de-l’Arche y otra más de una hora y media en Mantes. La organización de la carrera, el propio diario francés, pronosticaba una duración total de la prueba de aproximadamente 10 horas, aunque recordaba a los participantes que tenían plena libertad para llegar a meta en un tiempo menor. Eso sí, sin superar, por seguridad, los 12,5 kilómetros por hora.

La llegada a Boulevard Maillot de los primeros coches estuvo rodeada de una gran expectación  según narran las crónicas de la época, que también recuerdan el accidente producido a unos 50 kilómetros de la meta, en Gaillon. En las inmediaciones de la localidad, explotó el tubo de escape de uno de los coches, hiriendo ligeramente a su conductor.

De Dion-Bouton, ganador

La victoria se la llevó el coche número 4, un De Dion-Bouton de cuatro plazas y motor a vapor, que cruzó la meta a las 5 horas y 40 minutos de la tarde. Cinco 10 minutos más tarde lo hicieron el número 65 y el 28, respectivamente. Ambos, dos Peugeot con motor de petróleo ocupados por cuatro miembros cada uno. El último en llegar a meta de los 15 que completaron el recorrido fue el número 60, un Le Blant a vapor y de ocho plazas, un monovolumen, que se diría ahora.

El concurso de Le Petit Journal le dio una enorme popularidad internacional al rotativo y fue la mecha que encendió la organización de pruebas automovilísticas. Los propios periodistas que cubrieron el evento lo confirmaban en sus crónicas: “Estas pruebas nos han dado la visión del transporte del futuro. Somos conscientes de su importancia y de las consecuencias que tendrá en el devenir”.

A partir de ese momento, las carreras se fueron sofisticando a la par que los vehículos, y ya en 1906 comenzaron a disputarse los primeros Grand Prix de la historia, que conducirían finalmente a la crème de la crème automovilística en 1950: la Fórmula 1. El primero de estos Grand Prix se disputó en el mítico circuito francés de Le Mans en junio de 1906, donde el húngaro Rouen se llevó el triunfo con un Renault AK. Completó la carrera a una media de 100 km/h, una velocidad ya sí de vértigo para comienzos del siglo XX.

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